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  • Edición impresa de Febrero 2, 2016.

Crece el turismo estadounidense en Cuba, poniendo en jaque la hotelería de la Isla

La industria turística cubana está bajo una presión sin precedentes para satisfacer la demanda récord de visitantes, un año después de la distensión con Estados Unidos, que renovó el interés por viajar a la isla caribeña.

Su clima tropical, ricas tradiciones musicales, famosos tabacos y los autos clásicos estuvieron por décadas fuera del alcance de la mayoría de estadounidenses por las sanciones de la era de la Guerra Fría, restricciones que están cediendo.

Ahora dejó de ser poco común ver a los estadounidenses paseando por las plazas coloniales de La Habana Vieja y sus estrechas calles junto con europeos y canadienses.

Cuba recibió un récord de 3,5 millones de visitantes en 2015, un 17,4 por ciento más con respecto al año anterior. Las visitas de estadounidenses aumentaron un 77 por ciento, a 161,000, sin incluir cientos de cubano-estadounidenses.

Fuentes de la industria turística se preguntan cómo la isla será capaz de absorber un mayor número de visitantes cuando comiencen los vuelos regulares de las aerolíneas comerciales y servicios de ferry desde La Florida planeados para este año.

Estados Unidos y Cuba acordaron en diciembre de 2014 poner fin a cinco décadas de enemistad y, desde entonces, restablecieron lazos diplomáticos. La apertura benefició al pequeño sector privado de Cuba, que ofrece restaurantes y habitaciones para alquilar en casas de familia.

Pero la infraestructura turística, con sólo 63,000 habitaciones de hotel en todo el país, sigue siendo en gran medida operada por el Estado y languideció bajo décadas de sanciones económicas estadounidenses y el subdesarrollo.

Un selecto número de hoteles operados por extranjeros, como el Melia Hotels International SA de España, se llenan rápido. Entonces, muchos deben recurrir a obsoletos moteles estatales o cuartos en casas particulares.

El turismo estadounidense todavía está prohibido bajo el embargo comercial de Washington, pero desde hace unos años a los ciudadanos del país y a los residentes se les permite visitar la isla bajo 12 categorías que incluyen intercambios religiosos, educativos, culturales y deportivos, entre otros.

En una de sus primeras medidas después del acercamiento, el presidente estadounidense, Barack Obama, flexibilizó esas 12 categorías.

Una consecuencia de eso es que cifras oficiales refieren que unos 70,000 turistas estadounidenses más caminaron en 2015 por La Habana, donde mostraban su piel quemada por el sol, en short corto y sombrero.

“El sector del turismo no estaba preparado para un escenario diferente al que había prevalecido en la isla durante más de 50 años”, dijo José Luis Perelló, un profesor de turismo de la Universidad de La Habana.

El aeropuerto internacional de La Habana carece de infraestructura para manejar la afluencia de visitantes como suficientes carros para transportar equipajes y escaleras para pasajeros, lo que causa cuellos de botella.

 


 

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