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  • Edición impresa de Mayo 15, 2012

24 nuevas especies descubiertas en islas del Caribe están en peligro de extinción

Recientemente fue publicado en la revista científica Zootaxa el descubrimiento de 24 nuevas especies de lagartos, todos en islas del Caribe y ya nombrados científicamente. Según Blair Hedges, profesor de biología en la Universidad Estatal de Pensilvania y líder del equipo de investigación, la mitad de las especies recién descubiertas pueden estar ya lamentablemente extinguidas o en peligro de extinción.

Los investigadores encontraron que la pérdida de especies en la mayoría de los casos puede ser atribuida principalmente a la depredación por la mangosta – una especie invasiva de mamíferos depredadores que fue introducida por los agricultores para controlar las ratas en los campos de caña de azúcar durante el siglo XIX.

“Ahora, uno de los más pequeños grupos de lagartos en esta región del mundo se ha convertido en uno de los grupos más grandes”, dijo Hedges. “Estábamos completamente sorprendidos de encontrar lo que equivale a una nueva fauna, con nuevas especies y de gran variedad”. Dijo que algunas de las nuevas especies son seis veces más grandes en tamaño corporal que otros individuos de la fauna en la región.

Estas lagartijas del Nuevo Mundo, que llegaron a las Américas alrededor de hace 18 millones de años desde África, flotando en las esteras de la vegetación, son únicas en su tipo entre los lagartos, ya que se reproducen a través de una placenta como órgano que conecta directamente a las crías con los tejidos maternos que proporcionan nutrientes.

“La mangosta es el depredador que creemos que es el responsable de muchos de los casos de extinción de estas especies en el Caribe”, dijo Hedges. “Nuestros datos muestran que la mangosta, que se introdujo desde la India en 1872 se extendió alrededor de las islas durante los siguientes años, y casi ha exterminado a esta fauna de reptiles, que había pasado mayormente desapercibida por los científicos y conservacionistas hasta ahora”.

Explicó que la mangosta originalmente fue traída al Nuevo Mundo como mecanismo para enfrentar la sobrepoblación de ratas, que se había convertido en una plaga en los campos de caña de azúcar en Cuba, La Española, Puerto Rico, Jamaica y las Antillas Menores.

Si bien esta estrategia ayudó a controlar las infestaciones de algunas plagas, por ejemplo, la rata de Noruega, también tuvo como consecuencia imprevista la reducción de casi todas las poblaciones de lagartos.

“En 1900, menos del 50% de las islas donde introdujeron mangostas todavía tenía sus eslizones, y la pérdida ha sido constantemente progresiva hasta nuestros días”, dijo Hedges.

Esta fauna, que hoy en día se considera endógena en las islas del Caribe, corre el grave riesgo de formar parte del grupo de reptiles clasificados como “en peligro crítico” por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza en su “Lista Roja de Especies Amenazadas”.

Esta situación es inusual, ya que sólo el 24% de las 3,336 especies de reptiles que figuran en la Lista Roja han sido clasificadas como en peligro de extinción. La mayoría de las 9,596 especies de reptiles reconocidos aún no se han clasificado en la Lista Roja.

El equipo de investigación también destacó que otros tipos de actividades humanas, especialmente la eliminación de los bosques, son los culpables de la pérdida de otras especies en el Caribe.

 


 

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