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  • Edición impresa de Junio 3, 2010

La gripe no muere, se esconde

Cada otoño, la temporada de gripe desciende sobre nosotros. Cada primavera, y de forma igualmente predecible, la temporada concluye. Este patrón cíclico, común en las regiones templadas, es bien conocido, pero las fuerzas que lo causan han sido motivo de debate.

¿Es que las cepas de la gripe mueren en cada primavera y son reemplazadas por nuevas cepas de otras partes del mundo, o es que durante el verano persiste una “cadena oculta de enfermedad” que siembra la epidemia de la próxima temporada? Un análisis genético llevado a cabo por Trevor Bedford, de la Universidad de Michigan, y colegas de la UM, el Instituto Médico Howard Hughes y la Universidad estatal de Florida revela que en Estados Unidos no todas las cepas de gripe mueren al final de cada invierno. Algunas se trasladan hacia América del Sur y otras migran aun más lejos.

“La opinión dominante que se ha desarrollado a lo largo de los últimos tres años es la hipótesis que sostiene que las cepas que causan cada temporada de gripe en regiones templadas se originan en China y el sudeste de Asia, donde el virus de la gripe A es menos estacional”, dijo Bedford. Él y sus colegas pusieron a prueba esta hipótesis analizando las secuencias genéticas de virus de gripe A (H3N2) recolectados de pacientes de todo el mundo entre 1988 y 2009, y construyendo un “árbol genealógico” que muestra las relaciones entre los virus. El modelo matemático resultante da cuenta de los procesos de evolución y las tasas de migración.

“Descubrimos que, si bien China y el sudeste de Asia desempeñan el mayor papel en la red de migración de la gripe A, las regiones templadas, particularmente en Estados Unidos, también hacen contribuciones importantes”, dijo Bedford. En lugar de morir al término de una temporada de gripe, muchas cepas simplemente se trasladan a ambientes más favorables.

Los resultados tienen implicaciones para los programas de salud pública dedicados a combatir la enfermedad. Por ejemplo, el nuevo conocimiento de que la gripe frecuente migra fuera de Estados Unidos sugiere la conveniencia de una mayor cautela en el uso de fármacos antivirales que pueden promover el desarrollo de cepas resistentes a esos fármacos. Por otra parte, estas conclusiones también significan que los programas de vacunación fuera de China y del sudeste de Asia pueden ser eficaces para disminuir la propagación de la gripe.

 


 

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