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  • Edición impresa de Agosto 20, 2013

Científicos descubren al olinguito, un nuevo animal carnívoro

Científicos del Instituto Smithsonian descubrieron una nueva especie carnívora natural de los bosques de Ecuador y Colombia: el olinguito. De acuerdo con sus descubridores, el animal tiene una apariencia mezcla de “gato doméstico y oso de peluche”.

   El hallazgo fue publicado en la revista “ZooKeys”. El olinguito ya era conocido previamente, pero se había producido un error en la catalogación de su identidad.

   El animal es el miembro más reciente científicamente documentado de la familia ‘Procyonidae’, a la que también pertenecen los mapaches y los coatíes. Tiene grandes ojos y la piel marrón anaranjada, y es muy lanudo.

   “El descubrimiento del olinguito nos muestra que el mundo no está todavía completamente explorado y sus secretos más fundamentales aún no han sido revelados”, dijo Kristofer Helgen, cuidador de mamíferos en el Museo Nacional de Historia Natural y líder del equipo investigador del Smithsonian.

   “Si todavía se pueden encontrar nuevos carnívoros, ¿qué otras sorpresas nos esperan? Muchas de las especies del mundo aún no se conocen y su documentación es el primer paso hacia la comprensión de toda la riqueza y diversidad de la vida en la Tierra”, agregó.

   Los investigadores llevaban diez años investigando la familia de los “olingos”, una especie animal también carnívora y que vive en los árboles. Pero luego de analizar más del 95 por ciento de las muestras de especímenes de olingos resguardadas en museos, dieron con el oliguito, una especie aún no descrita.

   En un primer momento, el equipo percibió que en varios casos, los dientes, el cráneo y los huesos eran más pequeños y de forma diferente a los de los olingos. Mientras tanto, los registros de campo llevaban a zonas de montaña del norte de los Andes (con alturas superiores a 9.000 metros), bastante diferentes de donde suelen verse los olingos.

   Entonces Helgen, organizó una expedición para localizar a este nuevo ejemplar carnívoro. “Los datos de los viejos ejemplares nos dieron una idea de dónde buscar, aunque iba a ser difícil. Pero los bosques andinos son tan sorprendentes que incluso si no encontrábamos al animal buscado, también sería útil”.

   El equipo tuvo un golpe de suerte gracias a la existencia de una grabación de Miguel Pinto, un zoólogo ecuatoriano, en la que se podía apreciar un par de segundos al animal. Tras tres semanas de búsqueda, finalmente encontraron olinguitos en un bosque en las laderas occidentales de los Andes y documentaron todos sus hábitos.


 

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