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  • Edición impresa de Noviembre 2, 2010

¿Qué pasa con el vacío que deja la extracción de miles de millones de galones de petróleo? ¿Podría causar asentamientos de tierras o terremotos?

oilEl petróleo crudo (y el gas natural) por el que taladramos por todo el mundo está, en su mayor parte, almacenado en poros diminutos dentro de la piedra hasta sólo aproximadamente tres millas de profundidad. A tales profundidades, el petróleo está sujeto a presiones tremendamente altas. Cuando se remueve, otros líquidos—generalmente, el agua—se desplazan para tomar su lugar, igualando la presión en el proceso.

En los casos donde otros líquidos no llenan el vacío, como sucede en el mar del Norte frente a la costa de los Países Bajos, la capa porosa de piedra que retenía el petróleo se puede desplomar después de la extracción, causando leves asentamientos de tierra, pero no más de unos décimos de pulgada por año. 

Aquí en Estados Unidos, el hundimiento de tierra inducido por la extracción de grandes volúmenes de recursos subterráneos es más común que lo que cree la mayoría de la gente. Las llanuras y los pantanos costeros corren más riesgo a causa de este efecto secundario potencial. 

El bombeo excesivo de agua subterránea, no la extracción de petróleo ni gas, es la causa más importante de hundimiento de tierra, pero hay varios casos en el siglo XX que demuestran cómo la extracción acelerada de petróleo, gas y agua de depósitos superficiales pueden deprimir la elevación de la tierra, causar terremotos secundarios, y activar fallas. 

El hundimiento alrededor de pozos extensos de petróleo y gas podría agregar suficiente tensión como para provocar pequeños terremotos locales de hasta dos kilómetros de distancia de los pozos. La mayoría de los geólogos concuerdan, sin embargo, que es improbable que la extracción de petróleo y gas pueda causar terremotos serios, que son engendrados a profundidades mucho más grandes de lo que se taladra en busca de petróleo o gas. Sin embargo, la extracción continua de petróleo y gas, y el descenso consecuente en la presión líquida subterránea, podrían contribuir a subidas del nivel del mar en el litoral al bajar las elevaciones de tierras costeras.

 

 


 

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